Actriz, directora de cine y cantante portuguesa, considerada en su país como la mejor de su generación y con una gran proyección internacional. Estudió en el Lycée Français Charles Le Pierre de Lisboa y posteriormente se instaló en París.

Cursó estudios de filosofía en la Sorbona, pero su pasión por actuar la llevó a diplomarse por la École Nationale Supérieure des Arts et Techniques du Théâtre y el Conservatoire National d’Art de París.

Destacando en teatro y posteriormente en cine, con 15 años actuó por primera vez en la película “Silvestre” de João César Monteiro.

Ha trabajado como actriz con directores como Manoel de Oliveira, Chantal Ackerman, Christine Laurent, Jean-Charles Tacchella, Serge Moati, István Szabó, Isabel Coixet, Abel Ferrara, entre muchos otros.

En Estados Unidos, María protagonizó grandes producciones cómo Henry & June, de Philip Kaufman y Pulp Fiction, de Quentin Tarantino. Actuó también en “Huevos de Oro” de Bigas Luna, “El detective y la muerte” de Gonzalo Suarez, “Airbag” de Juanma Bajo Ulloa y “El sudor de los ruiseñores”, de Juan Manuel Cotelo.

En 1999, dirigió su primer largometraje, Capitanes de Abril (Selección oficial Cannes 2000). Como actriz obtuvo el premio Gérard Philippe en 1990 y numerosos reconocimientos en festivales internacionales de cine. Recibió también la “Coppa Volpi” a la mejor actriz en el festival de Venecia en 1994 por la película “Três irmãos” de Teresa Villaverde. También obtuvo dos “Globos de Oro” por la mejor interpretación en Portugal en la película “Adán y Eva” y por “Capitanes de Abril”. En 2001, fue nombrada “Chevalier des Arts et des Lettres” por el Ministerio de Cultura de Francia.